Hubble célèbre son 33ème anniversaire avec une vue éthérée d’une nébuleuse proche

Hubble Celebrates its 33rd Year with an Ethereal Look at a Nearby Nebula

Le télescope spatial Hubble célèbre son 33e anniversaire en orbite autour de la Terre en publiant une photo incroyable de la nébuleuse NGC 1333, une région active de formation d’étoiles à proximité située à environ 960 années-lumière de la Terre. La photo colorée offre un aperçu époustouflant de la capacité du télescope à capturer des images dans la lumière de l’ultraviolet au proche infrarouge. Hubble peut scruter à travers des nuages noirs de poussière fine pour voir le « chaudron effervescent de gaz incandescents » caché de NGC 1333. Pour capturer cette image, Hubble a regardé à travers un voile de poussière au bord d’un nuage géant d’hydrogène moléculaire froid – la matière première pour fabriquer de nouvelles étoiles et planètes sous l’attraction incessante de la gravité. La formation d’étoiles est un processus désordonné dans un univers exubérant, souligne l’Agence spatiale européenne (ESA), contributeur du projet Hubble. Les télescopes spatiaux comme Hubble et Webb aident les scientifiques à étudier comment les étoiles se forment dans les nuages de poussière dispersés dans la plupart des galaxies.

La formation d’étoiles est un domaine d’étude majeur pour les astronomes. Le gaz et la poussière peuvent parfois s’effondrer sous son attraction gravitationnelle, ce qui génère de la chaleur dans les matériaux formant les étoiles. Ce noyau chaud peut parfois devenir une étoile, bien que tout le matériel ne fasse pas partie de l’étoile éventuelle – parfois la forme de poussière restante devient des planètes, des astéroïdes ou des comètes. Les vents stellaires et la turbulence aident à faciliter la formation des étoiles en déplaçant le gaz et la poussière. Ces vents sont affichés dans la dernière image de Hubble, perturbant le rideau de poussière visible. La fine poussière disperse la lumière des étoiles aux longueurs d’onde bleues. La grande étoile bleue en haut de l’image est probablement le coupable derrière le vent stellaire. Au bas de la photo, les spectateurs ont droit à un regard sur la nébuleuse sombre. Hubble capture la lueur rougeâtre de l’hydrogène ionisé. Cela ressemble à la finale d’un feu d’artifice, avec plusieurs événements qui se chevauchent.

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En dehors du champ de vision, les étoiles nouvellement formées génèrent des jets d’énergie, qui sont propulsés dans la zone visible. Ces étoiles sont entourées de disques circumstellaires, qui pourraient éventuellement produire des systèmes planétaires, et de puissants champs magnétiques qui dirigent deux faisceaux parallèles de gaz chaud profondément dans l’espace, comme un double sabre laser de films de science-fiction. Ils sculptent des motifs sur le cocon d’hydrogène, comme des tracés de lumière laser. Les jets sont l’annonce de la naissance d’une star. La vue spectaculaire de NGC 1333 peut également montrer à quoi ressemblait la galaxie de la Voie lactée lorsque le soleil et les planètes se sont formés à l’intérieur d’un nuage moléculaire poussiéreux il y a des milliards d’années.

Le télescope spatial Hubble a été déployé en orbite autour de la Terre le 25 avril 1990 par des astronautes de la NASA à bord de la navette spatiale Discovery. Depuis lors, Hubble a effectué environ 1,6 million d’observations de près de 52 000 cibles célestes. Même si les satellites peuvent gâcher certaines des images de Hubble, le télescope spatial a fourni à l’humanité une incroyable richesse de connaissances et de beauté céleste. Espérons que le télescope spatial pourra fêter ses 34 ans l’année prochaine.